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El Sueño de Volar II: da Vinci

Autoretrato de Leonardo da Vindi

Autoretrato de Leonardo da Vindi

Si hablamos de aviación no nos podemos olvidar del gran maestro Leonardo da Vinci. Así que esta entrega va dirigida a su vida y obra.

Leonardo no fue un hombre culto al estilo de su época: no aprendió latín y no era el prototipo de humanista, llamándose a sí mismo “hombre sin letras”, por lo que era ignorado por los estudiosos contemporáneos. Tampoco dominaba el álgebra, por lo que resulta excesivo considerarlo un matemático. Sin embargo, hoy en día aún sorprenden sus trabajos sobre ingeniería, los pájaros, el vuelo y otras áreas que suscitaron su insaciable curiosidad, como la anatomía, la geometría, o la marina.

Registraba con minuciosidad sus elucubraciones sobre temas técnicos y científicos. Combinaba en ellas perfectamente el arte con la ciencia para representar de la mejor manera posible la materialización de sus ideas. Con cierto afán críptico, como si no quisiera desvelar del todo sus descubrimientos, Leonardo escribía de derecha a izquierda todos sus diarios, utilizando la llamada escritura especular, por ser zurdo, de manera que de no tener costumbre, para poder leer sus escritos, había que utilizar un espejo.

Dotado de una aguda capacidad de observación, su aproximación a la ciencia nunca destacó por sus explicaciones teóricas ni por recurrir a experimentos; en cambio, para comprender los fenómenos que le interesaban los describía y dibujada hasta sus últimos detalles; planeando realizar una gran enciclopedia basada en detallados dibujos de todo lo conocido.

Relativamente pocos de sus diseños fueron construidos o eran posibles en vida del autor.

Sus detallados estudios de la anatomía son quizá más impresionantes que sus trabajos pictóricos. La formación de Leonardo en la anatomía del cuerpo humano comenzó durante su aprendizaje con Andrea del Verrocchio, pues este maestro insistía en que todos sus alumnos aprendieran anatomía. Como artista, rápidamente se hizo maestro de anatomía topográfica, dibujando muchos estudios de músculos, tendones y otros rasgos anatómicos visibles; igualmente, dibujó el corazón y el sistema vascular, los órganos sexuales, y otros órganos internos. Hizo uno de los primeros dibujos científicos de un feto in utero.

Igualmente estudió y dibujó la anatomía de muchos otros animales. Diseccionó vacas, pájaros, monos, osos, y ranas, comparando en sus dibujos su estructura anatómica con la de los humanos. Hizo también una serie de estudios de caballos.

Sus notas contienen dibujos de numerosas innovaciones como diversas máquinas para volar, incluido un artefacto parecido al helicóptero. El 3 de enero de 1496 ensayó una de sus máquinas para volar sin éxito. Estudió o prefiguró armas de fuego, tanques armados, el esnórquel de buceo, el paracaídas, un submarino y un dispositivo con engranajes que se cree era una máquina para calcular.

Leonardo fue el primero en afrontar el problema del vuelo e inventó a este efecto una especie de aeroplano sin motor que sería capaz de volar sostenido por las corrientes de aire. Para ello se basó en un intensivo estudio sobre las alas de los murciélagos. Su máquina de volar funcionaba como un planeador, por lo que era incapaz de mantenerse mucho tiempo en el aire. Cautivado por la posibilidad de volar, Da Vinci diseñó varios dispositivos para ese fin que, aunque sin aplicación práctica inmediata, establecieron algunos principios de la aerodinámica. Entre las que ideó y esbozó se encontraba un ornitóptero, máquina diseñada para volar batiendo las alas, simulando los movimientos de un ave en vuelo.

Además, Leonardo estaba fascinado por la forma helicoidal, muy común en la naturaleza, e involucrada en el principio de la hélice. Aplicando una variante del principio de Arquímedes, su hélice aérea antecede al helicóptero y a las hélices de nuestros días. Cuatro hombres apoyando los pies sobre la plataforma central debían hacer fuerza sobre las barras sujetas al palo vertical.  De esta manera habrían hecho girar sobre sí mismo al inmenso y livianísimo “tornillo” de diez metros de diámetro, que se elevaría luego “enroscándose” en el aire. Esta máquina, lógicamente, no habría podido volar jamás, pero ofrece un concepto científicamente exacto. En el mismo principio se basan los modernos helicópteros, en los que la gran hélice horizontal obra exactamente como este tornillo, con la ventaja de actuar a una gran velocidad.

Primer prototipo de la historia de helicóptero.

Primer prototipo de la historia de helicóptero.

Para Leonardo, el hombre podría dominar el vuelo. Pero también debería estar preparado para atenuar una caída. Concibió la idea del paracaídas, e indicó claramente sus dimensiones. Dejó escrito: “si un hombre dispone de un dosel de paño que tenga 12 brazos de cara por 12 de alto, podrá arrojarse de cualquier altura, sin hacerse daño.” Es por ello que experimentó una serie de modelos con ese objetivo. Finalmente inventó este paracaídas, con un diseño similar a los actuales. Fue probado con éxito desde una torre construida especialmente para ello.

Maqueta basada en el diseño original de Leonardo.

Maqueta basada en el diseño original de Leonardo.

No sólo en el campo de la aeronáutica fue prolífico. Invetó uno de los priperos coches. Usando varios bocetos que dejó en uno de sus códices, se ha podido construir un automóvil ideado hace más de cinco siglos por Leonardo da Vinci y capaz de recorrer varios metros. Está formado por un carro de madera con varios muelles ballesta para regular el movimiento, al tiempo que la propulsión proviene de dos muelles de espiral colocados en la parte baja del prototipo y que le permiten recorrer varios metros de forma autónoma. La máquina está dotada de un rudimentario diferencial, que permite controlar la dirección. También inventó el gato (similar al que usamos para levantar nuestros vehículos); y la grúa giratoria, en la cual se fundamentan las actuales.

Fue el primero en llevar a la práctica el Principio de Arquímedes, base teórica del “tornillo sin fin”, para trasladar agua a un nivel más alto, haciendo girar este tornillo, mediante una serie de giros helicoidales. Es el mismo mecanismo que se usa en los actuales sistemas de irrigación.

Bocetos de Leonardo da Vinci de su tornillo sin fin

Bocetos de Leonardo da Vinci de su tornillo sin fin

En terreno militar, fue un gran diseñador de armas y cañones; mejoró los de la época y creó nuevos. Cañones de vapor, ametralladoras, proyectiles de punta ojival y el dispositivo para el encendido automático de la mecha en los arcabuces y en las pistolas se encuentran entre sus diseños. También proyectó un carro de asalto (anticipo del tanque moderno). Este carro (que según su creador “reemplazaría a los elefantes en las batallas”) se movía con la fuerza de hombres que, en el interior del mismo, daban vuelta a manivelas relacionadas con las ruedas mediante engranajes.

En 1502 Leonardo proyectó un puente de 240 m de luz (distancia entre puntos de apoyo) que formaba parte de un proyecto de construcción para el Sultán Bayaceto II de Constantinopla. La obra jamás se realizó, sin embargo, en 2001, la idea se resucitó para la construcción de un puente más pequeño en Noruega basado en el diseño de Leonardo.

Leonardo nunca publicó o distribuyó los contenidos de sus manuscritos que permanecieron inéditos hasta el siglo XIX cuando pudieron conocerse sus contribuciones al desarrollo técnico y científico. Por esta razón L. Sprague de Camp le considera no como el primer ingeniero moderno, sino como el último de los ingenieros de la antigüedad, haciendo notar que tras la época de Leonardo se formalizó la publicación de los descubrimientos científicos. Sus contribuciones a otras artes, por ejemplo la escultura, y a ciencias como ingeniería, mecánica, física, biología, arquitectura, anatomía, geología y matemáticas fue decisiva. Considera a estas últimas como la llave de la naturaleza. Aunque su obra conocida en esta especialidad no está escrita con suficiente rigor ni los resultados obtenidos fueron decisivos en aquel momento, merece, sin embargo, ser considerado en la historia del pensamiento matemático universal por sus prodigiosas intuiciones, en particular, las de carácter geométrico. Algunas de ellas se plasmaron en realidades en los siglos posteriores.

Viene de El Sueño de Volar I: Dédalo e Ícaro

Sigue en El Sueño de Volar III: Volar deja de ser un sueño

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